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无论何时何地,亚马逊都在“注视”着你

当你想到Amazon时,你可能会想到坐在沙发上比较购物,买到自己正好想买的东西,而且花的钱比你在店里支付的还要少。你可能会想到快递员正好按时把包裹放到你门口,以及如果东西有问题的话你可以寄回去并拿到全额退款。你可能会想到让Alexa放首歌或者某个电视节目,或者叫它开灯,并且对它居然都能照做(通常)感到啧啧称奇。你可能会想到Prime会员到全食超市(Amazon于2017年收购)买牛油果能获得折扣。

Amazon以用低价以及无情的效率去服务客户著称,这也许有助于解释为什么在一个接一个的调查中,这家公司总是占据美国最有价值或者最受欢迎品牌的榜首。最近的一项研究发现,Amazon在美国最受信任的机构里面排名第二,领先于Google、警察以及高等教育体系,仅落后于美国军队。在一连串没完没了的隐私和选举丑闻令Facebook名声扫地,而Google受累于YouTube的激进化与内容审核之时,Amazon正变得比以往任何时候都要强大。

但Amazon作为一个可信赖的“万物商店”的公众形象,掩饰了它已经变成的神秘巨兽的形象——也掩盖了它今天建造的产品在侵蚀我们的(线上乃至线下的)隐私的行为。即便在竞争对手重新评估自身的数据实践,反思所肩负的责任,并呼吁制定新法规时,Amazon仍在正在对监控设备加倍下注,拒绝承担别人对其技术使用方式的责任,并无视学者、媒体、政治家以及自己员工的关切。

乔治城大学公共利益律所(Georgetown Law’s Institute for Public Representation,IPR)的专职律师Lindsey Barrett 说:“我们都希望他们造的不是圆形监狱。”该律所是19家监督组织组成的团体的法律顾问。上个月,IPR向FTC(美国联邦贸易委员会)发出呼吁,要求调查Amazon是否涉嫌违反保护儿童在线隐私方面的联邦法律。包括其他关切在内,他们发现即便父母试图删除数据,Amazon的Echo Dot儿童版智能音箱仍保留了儿童的录音和个人数据。Amazon将至少该问题的一部分归咎于一个软件漏洞,并且说已经得到了修复。

虽然此案的结果仍有待观察,但这个诉讼只是冰山一角。今天的Amazon在公共互联网上的势力范围很广;它利用了人工智能来处理世界上许多大公司和机构(包括中央情报局)的数据;它还跟踪用户购物习惯,为定向广告建立详细的用户画像; 并且把连接云的、由AI支持的音箱和屏幕买到家庭里面。它收购的一家公司生产的Wi-Fi路由器可以组成网状网访问我们的私有互联网流量。通过子公司Ring,Amazon将监控摄像头放置到数百万家庭的门铃上,并邀请他们跟邻居与警方一起在一个面向预防犯罪的社交网络上分享镜头。它还向警方和私营企业出售人脸识别系统。

Amazon基本上是在贩卖恐惧

就像专利、合同标书以及营销材料所勾勒那样,明天的Amazon可能会更加无所不在。想象一下到处都是Ring门铃摄像头的情形,想象一下多到你没法不惊动邻居和警察的情况下出门会如何。设想如果这些摄像机内置了人脸识别系统,可以作为一个网络一起工作,从而识别被认为可疑的人会如何。再设想汽车和无人机上的Ring监控摄像头,托儿所里面的Ring婴儿监视器,以及从学校到酒店乃至于医院的各种Amazon Echo设备。现在再想象一下,所有这些Alexa支持的智能音箱和屏幕均可识别你的声音并分析你的讲话模式,可以知道你什么时候生气、生病或想买东西。《电讯报》上周报道了Amazon在2015年申请的一项专利,即所谓的“ 监视即服务 ” 系统,用这个来概括它已经在售的许多产品似乎挺贴切的。

在这背后的是同一家公司,这家公司的领导曾经常将隐私问题视为夸大其词,将内部异议视为无足轻重,把对Amazon技术可能的滥用视为别人的问题。

Amazon云业务的负责人Andy Jassy在本月早些时候的Code Conference上曾说:“仅仅因为技术有被滥用的可能性并不意味着我们就应该禁止并声讨它。”。他认为禁止人脸识别系统(也许是有效的监视工具,但往往会歧视有色人种)就好比禁止使用电子邮件或刀具——这两种技术一种是新的,一种非常古老,它们既可用于行善也可用于作恶。他说:“你可以偷偷摸摸地用刀。”

应该说,Amazon在做的每一样东西都有可能用来行善。它的门铃摄像头可以逮住顺手牵羊的;它的人脸识别软件可以帮助当局追踪嫌疑人; Alexa在家里可以有无数种用处。但是,当你把这些拼凑在一起时,该公司接入云的眼睛和耳朵就可以产生奥威尔式的影响,与之相比,在隐私方面消费者往往最为担忧的科技公司——Facebook和谷歌,似乎也相形见拙。

客厅有耳

让我们从该公司那些以Alexa为引擎的设备开始,比如Amazon Echo、Echo Dot以及Echo Show等,这些已经成为了智能家居的主要产品。他们把接入互联网的、永远在线的麦克风(有时候也包括摄像头)放到了你的厨房,客厅或者卧室。对于偏执狂来说,光是这一点可能就有理由要对其退避三舍:为什么要冒险在互联网和家人最私密的空间之间开放一个永久门户?但超过1亿的买家已经接受了他们,相信Amazon会在此过程中保护好他们的记录。

Amazon说Echo设备只有在听到预设的唤醒词,比如例如“Alexa”时才会开始录制。不幸的是,他们的系统跟万无一失还差得远——几乎每一位Alexa用户都遭遇过类似这样的惊吓——错听成唤醒词的设备突然之间就被激活了。Alexa因此经常会错误地收集到对话片段并保存起来,并且至少有一次,Amazon曾意外地将这些记录发送给了一位陌生人。Amazon忽视了竞争对手智能音箱包含有的数据隐私功能,这是无济于事的。而且从Echo上删除录音要比Google Home或Apple HomePod难,对于给 Echo Show等设备的摄像头上配置物理快门以防止意外录制,Amazon一直在拖沓。(就算Facebook都一个。)

作为一家引领人机关系革命的公司,Amazon对隐私关切的态度有时候似乎不屑一顾。去年在Slate的播客节目《If Then》上接受采访时,我曾向Alexa Engine Software的副总裁Al Lindsay提问,请他指出一项他认为是有效的跟Amazon相关的数据隐私问题,或者说出一项他的团队正在进行的与隐私有关的挑战。他说他一个都想不出来。

迄今为止,Amazon还没有在Alexa 上推出语音广告,这可能有助于强化公司是卖东西的形象,而不是让你成为产品。但这并不意味着你的Echo不会收集数据并从中获利。现在它已经跟踪你的购买和音乐选择以用于产品推荐了。虽然它没有像Google或Facebook那样受到同样的审查,但Amazon的数字广告业务正在悄然蓬勃发展:它现在已经是排在双寡头后面的第三大。根据最近的估计,Amazon 2019年预计将拿下美国1300亿美元市场近10%的份额。

街上有眼

然后就是Ring,Amazon在2018年初以10亿美元收购的“智能门铃”初创企业。其他的互联网巨头大多将自己的窥探行为限制在用户的在线行为上,而Ring让Amazon以及你可以监控其他人在现实世界中的行为。其安装在家庭和企业门外的Wi-Fi连接设备可不间断监视30英尺半径范围的情况,并在检测到运动时捕捉视频。用户可实时查看摄像头内容,付费后还可以存储和观看录制的内容。

这些监视能力并不新鲜:企业和大厦一直都部署有昂贵的安防摄像头系统。但就像Amazon之前的电子商务将其带给大众一样,Ring通过将门铃摄像头嵌入到一个简单的200美元套餐中来让这项服务变成主流,同时还不断地向普通家庭以及警察部门积极推销。Amazon现在是门铃摄像头市场的主要玩家,一位分析师预测,这个家庭监控摄像头的子市场到2023年的规模将达100亿美元。

Ring不满足于让用户监视他们自家的前院,还通过名为Neighbors的应用程序将其摄像头变成了半公共的搜索网。Neighbors让Ring的所有者可以上传、分享监控录像并彼此发表评论,用户还可以选择将其提供给警方。Amazon在一份声明中表示,“Ring的Community Alerts鼓励社区与当地警方就活动案件进行合作,以帮助社区保持安全。”

这一功能可让部分执法机构乐坏了。CNET的一份报告发现,从休斯敦到印第安纳州哈蒙德的警察部门都在跟Amazon合作向市民提供打折的Ring,同时鼓励他们在Neighbors上分享监控视频。新泽西州布卢姆菲尔德的警官告诉CNET说,感谢Ring,“现在整个镇区已获摄像头的全覆盖”。阿拉巴马州Mountain Brook的警察局长告诉该网站,通过Neighbors访问居民的Ring视频让他的部门几乎免费实现了全市安全摄像头的全覆盖。Amazon不要求用户向警方共享监控视频,但它面向执法部门的网站使得官方很容易就可以对任何特定用户提出要求——而很多人可能会觉得难以拒绝这样的请求。在技术上用户在应用程序中仍保持匿名,但他们的大概位置已经很明显了。Ring告诉OneZero称自己致力于保护用户隐私,并指出要求客户与警方分享视频以换取设备折扣的计划自己是不支持的。

你可能会认为,在大家对在线隐私的关注增加的时候,科技巨头对涉足线下监视的想法应该给更加谨慎才是。但在Amazon这里,你错了。在Ring创始人Jamie Siminoff的带领下,公司内部显得群情激昂。2016年,Siminoff曾向员工发放迷彩T恤衫,并向“人渣犯罪分子(declared war on “dirtbag criminals)”宣战。

但该公司自己的安全,至少在被收购Amazon之前,有时就似乎有些松懈: Ring曾多次被发现以纯文本存储客户的家庭WiFi密码,并发送20毫秒的短音频数据包给外面的服务器。Ring迅速采取措施解决了这两个问题,没有任何证据表明造成了任何伤害。根据The Information的2018年报告,从2016年开始,Ring还让乌克兰的研发人员可访问用户的个人视频记录进行分析。Amazon后来称拦截这种做法仅限于在Neighbors app上公开分享的视频,但拒绝透露该政策是何时生效的。Ring 在一份声明中称:“作为一家致力于减少社区犯罪的安全公司,安全是Ring的核心,它推动了我们所做的一切,除非用户允许或分享出去,否则没有人可以查看用户的视频录像。”

Amazon已经接受了Ring这种打击犯罪的想法。Amazon负责设备的副总裁Dave Limp在2018年9月的一次活动中表示,“ 我想不到有比这更高尚的使命了。”今年早些时候,Ring 还在Facebook上推出了定向广告,向加州山景城的居民展示了实际的监控录像,镜头里面显示一位女性似乎正试图破车而入。

Macomb Community College的英语教授Chris Gilliard说,“Amazon基本上是在贩卖恐惧。他们在贩卖这样一个想法,一个看得更紧的社会是更安全的社会。”但这取决于你是不是被监视的人。Gilliard认为,Ring 和Neighbors实际上会让社会对有色人种更不安全,他们在具有邻里监督要素的社交网络中被认定为 “可疑”的占比不成比例。在过去,如果居民看到自认为可疑的人时可能会告诉邻居或报警, “但他们可能不会广而告之到整个街区。但现在是了。”

云端的脑

尽管大多数人对Amazon的印象主要还停留在线零售商上,但其实它大部分的利润都是来自AWS,据估计,它的云服务器几乎支持着半个互联网。对于规模小一点的网站来说,AWS主要是充当起基础架构提供商的作用。但对于世界上一些最大型的机构和公司来说,AWS还会挖掘和分析数据,对文本和图像进行解码,并做出预测和推荐。

美国国土安全部、国防部和中央情报局等主要执法和情报机构就是它的客户之一。2017年,Amazon在AWS成立了一个特别的部门,负责处理机密的政府情报。AWS的客户还包括由Peter Thiel与人共同建立的硅谷大数据公司Palantir,后者为美国移民和海关执法部门(ICE)提供软件。现在,AWS正在跟微软Azure争夺一份价值100亿美元的巨额合同,让五角大楼上它的云,此前Google已经在自家员工的压力下退出了。

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